Courtesy of NOAA's

Les 8 meilleurs sites pour observer les baleines

Chaque année, près de 20 000 baleines grises effectuent un incroyable trajet de 9 700 km entre l’Alaska et le Mexique, avant de repartir dans l’autre sens. Elles se déplacent entre leur aire d’alimentation dans la mer de Béring et les lagons où elles se reproduisent, au large de l’État mexicain de la Basse-Californie. C’est l’une des migrations naturelles les plus étonnantes de la planète, à laquelle les humains peuvent facilement assister. Vous pouvez par exemple participer à une croisière guidée d’observation des baleines pour bénéficier du savoir du personnel de bord. (À certains endroits, vous pouvez voir les baleines propulser leur jet, fendre les flots et agiter leur nageoire caudale depuis les falaises du littoral, surtout si vous vous êtes munis de jumelles.) Si les baleines grises sont les plus recherchées le long de la côte californienne, d’autres cétacés (orques, baleines à bosse, marsouins, dauphins, baleines bleues…) sont visibles à différentes époques de l’année, ce qui augmente vos chances d’observer des merveilles dans l’océan.

Harriot Manley/ Sunset Publishing

Observation de baleines à Mendocino

Observation de baleines à Mendocino
"Elles soufflent" au large de Mendocino !

Chaque année, de novembre à avril, les baleines grises de Californie effectuent leur migration annuelle, de leurs zones d'alimentation en Alaska vers le sud, où elles s'accouplent et mettent bas dans les lagons chauds de la péninsule de Basse-Californie, au large du Mexique. Sur la route de leur formidable voyage, les baleines passent par la côte de Mendocino. Voir ces Léviathans propulser leur jet, percer les flots et replonger vers les fonds marins est une expérience tout bonnement inoubliable.

"Prenez place sur un des bateaux qui vous amèneront au large pour admirer les baleines, à moins que vous n'ayiez l'âme aventureuse et si la mer est calme, vous balladez-vous en Kayak pour admirer ces magnifiques cétacées."

Les points élevés le long de la côte sont de bons endroits pour observer les baleines, particulièrement lors des matins calmes. Les meilleurs endroits près de la ville incluent les sentiers côtiers du parc d'état de Mendocino Headlands, et le phare de Point Arena. Pour les admirer de plus près, réservez votre place sur un bateau d'observation de baleines. Ou, si vous êtes un aventurier et que les eaux sont calmes, louez un kayak.

Les baleines occupent une place si importante ici qu'elles ont même leur propre kyrielle de festivals : les villes de Mendocino, de Little River et de Fort Bragg organisent chacune des événements particuliers en leur honneur, dont des randonnées, des conversations et des croisières spéciales en mars.

Observation de baleines à San Diego
Kari/Flickr

Observation de baleines à San Diego

Observation de baleines à San Diego
Des falaises de La Jolla aux îles au large du Mexique

Que ce soit sur terre ou en mer, San Diego est l’une des meilleures destinations de Californie pour observer les baleines. Avec une simple paire de jumelles, vous pourrez les apercevoir depuis les hautes falaises de la Réserve d’État de Torrey Pines ou au Birch Aquarium de la Scripps Institution of Oceanography, tous deux situés à La Jolla, à environ 20 minutes au nord du centre-ville de San Diego. Et le point d’observation des baleines situé près  du phare historique du monument national de Cabrillo s’élève à 128 mètres au-dessus de l’eau pour offrir un vaste champ de vision. L’idéal pour observer les baleines.

Si vous voulez les voir de plus près, inscrivez-vous à une croisière d’observation des baleines. Le voyage de trois heures organisé par San Diego Whale Watch vous offre une garantie : si vous ne voyez ni baleine ni dauphin, vous pouvez revenir gratuitement un autre jour. H&M Landing propose des excursions d’observation des baleines grises de décembre à mars. En été, vous pouvez vous rendre sur les îles Coronado, un sanctuaire marin protégé situé au sud-ouest de San Diego, dans les eaux mexicaines, pour apercevoir des baleines bleues, des éléphants de mer et même des orques. 

Peter McCarthy/Flickr

Observer les baleines près de San Francisco

Observer les baleines près de San Francisco
Un spectacle magique à Frisco

Si vous voulez voir des baleines, prenez la direction du Rivage national de Point Reyes de décembre à février. D’après des spécialistes, pendant leur migration, 94 % (oui, vous avez bien lu, 94 %) des baleines grises du Pacifique passent à moins de 1 500 mètres de cette péninsule protégée située à 43 km au nord de San Francisco. Janvier est le mois le plus propice à l’observation, avec plus d’un millier de baleines pouvant passer par jour. L’accès à la pointe de Point Reyes est contrôlé au plus fort de la saison (de décembre à mars) et des navettes circulent entre les parkings et les meilleurs points d’observation. Parmi les autres sites côtiers, on peut citer les promontoires de Montara et de Half Moon Bay, tous deux situés à moins de 45 minutes de route au sud de San Francisco. Vous pouvez aussi vous installer simplement sur un point surélevé le long de la côte. Mieux vaut choisir une journée de temps calme, sans nuages moutonnants, car les jets caractéristiques des baleines sont alors très faciles à repérer. 

Les croisières d’observation de baleines grises (habituellement proposées de décembre à mai) partent du Pier 39 à San Francisco, mais aussi de Half Moon Bay et de Santa Cruz. Pour observer davantage d’espèces, vous pouvez vous inscrire à une croisière guidée jusqu’aux îles Farallon, un paradis naturel reculé situé sur une minuscule chaîne d’affleurements rocheux se découpant à 43 kilomètres au large de San Francisco. Les eaux y grouillent de vie : 26 espèces menacées (baleines, oiseaux, faune marine) vivent ou fréquentent les îles et les eaux environnantes. Les baleines bleues et baleines à bosse viennent régulièrement s’alimenter dans la région en été et en automne. Les croisières d’observation des baleines partent généralement de San Francisco à 8 h et reviennent en milieu d’après-midi. 

Don DeBold

Moss Landing Whale Watching

Moss Landing Whale Watching
Vivez des sensations inoubliables en kayak

Voici une aventure digne de vos rêves les plus fous qui vous laissera un souvenir impérissable. En été, lorsque les conditions sont bonnes, les pagayeurs expérimentés peuvent partir en visite guidée en kayak au large de Moss Landing pour vivre une rencontre avec les baleines de très, très près. Là, à environ 29 kilomètres au nord de Monterey, les eaux grouillent de vie. Vous prenez votre kayak et, après quelques coups de pagaie, vous pouvez profiter du spectacle : jets de baleines à bosse, mouvements de nageoire, colosses fendant les flots… 

Vous pouvez aussi admirer le spectacle sans expérience du kayak. Des visites guidées en bateau partent de la marina, où vous pourrez souvent apercevoir un autre mammifère marin pointant son museau sur les docks : les loutres de mer de Californie. Les expéditions d’observation des baleines sont organisées tout au long de l’année.

William Warby/Flickr

Observer Les Baleines Près De Monterey

Observer Les Baleines Près De Monterey
Explorer le canyon aux baleines de Monterey

Par sa fraîcheur et l’abondance de sa nourriture, le canyon sous-marin de Monterey (1,6 km de profondeur) fait le bonheur des baleines et autres mammifères marins… et des observateurs de baleines par la même occasion. Vous pourrez de temps en temps apercevoir aussi des cétacés moins volumineux, tels que des rorquals  , mais aussi des orques, des dauphins et des marsouins tout au long de l’année. 

De nombreuses entreprises proposent des circuits d’observation des baleines au départ de Fisherman’s Wharf. Pour en savoir plus sur ce que vous verrez, visitez l’Aquarium de la baie de Monterey, remarquable à tous points de vue. Pour observer les baleines dans les meilleures conditions depuis la terre, descendez la spectaculaire côte de Big Sur en direction du sud. Plusieurs sites surélevés le long de la Highway 1 offrent d’excellents points d’observation. Pendant les week-ends de janvier et février, vous pouvez aussi vous inscrire à des programmes d’observation des baleines organisés par les gardes forestiers dans plusieurs parcs de la région (Garrapata, Andrew Molera et Pfeiffer Big Sur, entre autres). 

Michele W/Flickr

Observation De Baleines À Orange County

Observation De Baleines À Orange County
Join guided cruises in The O.C.

Prenez part à des croisières guidées au départ de Newport Harbor et de Dana Point pour explorer un remarquable milieu marin qui abrite de grandes quantités de baleines, de dauphins et de lions de mer. Le canyon sous-marin de Newport ramène des eaux riches en nutriments vers le rivage, ce qui vous permet d’assister au spectacle sans aller très loin. 

La meilleure période pour l’observation est celle de la migration annuelle des baleines grises, de décembre à avril, mais vous apercevrez des baleines dans ces eaux tout au long de l’année. De mai à octobre, vous pourrez voir des baleines bleues qui peuvent atteindre plus de 30 mètres. 

Selon certains experts, les hautes falaises de Dana Point (61 mètres) servent de repère aux baleines pendant leur migration, ce qui en fait un bon endroit pour guetter les jets caractéristiques jaillissant de l’océan. À Dana Point Harbor, Dana Point Wharf offre toute l’année des excursions guidées de deux heures pour observer les baleines, notamment à bord d’un catamaran de 20 mètres. À Newport Harbor, Newport Landing Whale Watching propose trois croisières par jour tout au long de l’année. Même si vous êtes là pour observer les baleines, des centaines de dauphins à gros nez vous offrent souvent un somptueux spectacle en supplément. À Balboa, Davey’s Locker propose plusieurs croisières quotidiennes tous les jours de l’année. La société affiche d’ailleurs un taux de succès de 95 % en matière d’observation de baleines bleues et grises, de dauphins et d’autres espèces de baleines.

Astuce de pro : fêtez les cétacés lors du Festival des baleines de Dana Point, une grande manifestation annuelle organisée en mars, avec des conférences, des sorties pour l’observation de baleines et une parade.

Michele W/Flickr

Observer Les Baleines Près De Los Angeles

Observer Les Baleines Près De Los Angeles
Des géants des profondeurs à quelques encâblures de la côte

Après vous être émerveillés devant la reproduction d’une baleine bleue géante à l’Aquarium du Pacifique de Long Beach, passez au modèle réel avec les circuits d’observation des baleines proposés dans le port voisin ou San Pedro, plus à l’ouest. Sans trop vous éloigner de la côte, vous avez de grandes chances d’observer des baleines bleues de juin à octobre ou la migration des baleines grises de décembre à mi-mai. Vous pourriez même apercevoir aussi des baleines à bosse et des orques.

Près de l’aquarium, Harbor Breeze Yacht Charters and Cruises propose des circuits sur catamarans modernes avec sièges en gradin, tous les jours et toute l’année, pour observer les baleines. Écoutez les éducateurs de l’aquarium décrire la vie marine que vous découvrirez le long de la côte, y compris les dauphins communs et à gros nez. À San Pedro, Spirit Cruises propose des circuits de deux heures à la recherche des baleines grises de janvier à mars. Si vous n’apercevez pas de baleine, vous recevez un pass pour une autre excursion.

Si vous voulez observer les baleines depuis la terre, rendez-vous à environ 14 km à l’ouest de San Pedro, au Point Vicente Interpretive Center. Perché sur un promontoire rocheux de la pittoresque péninsule de Palos Verdes, ce site est l’un des meilleurs points d’observation terrestre de la migration des baleines grises en Californie du Sud. Au centre interprétatif, vous pourrez voir des expositions sur l’histoire naturelle des baleines grises, avec notamment la reproduction grandeur nature d’un baleineau. Les observateurs de l’American Cetacean Society utilisent la terrasse du centre pour le recensement annuel des baleines.

Anita Ritenou/ Flickr

Observation des baleines dans les Channel Islands

Observation des baleines dans les Channel Islands
Baleines et dauphins se donnent en spectacle dans le canal de Santa Barbara

Les excursions pour observer les baleines qui sont organisées entre la côte de Ventura et les Channel Islands sont presque toujours couronnées de succès. Sur les 78 espèces de baleines, dauphins et marsouins répertoriées dans le monde, 29 ont été repérées à proximité du Channel Islands National Marine Sanctuary. À défaut de baleines grises, bleues ou à bosse, le capitaine du bateau saura trouver un banc de dauphins d’une variété ou d’une autre (commun, à gros nez ou de Risso). De temps en temps, un banc de poissons volants passe juste au-dessus du bateau.

La saison pour observer les baleines grises commence fin décembre et s’achève à la mi-avril. C’est l’époque où ces énormes mammifères effectuent leur migration annuelle entre la mer de Béring et le Mexique, dans un sens puis dans l’autre. L’été est la meilleure saison pour observer les baleines à bosse et les baleines bleues, attirées par l’abondance des krills. Les baleines à bosse sont plus courantes, mais si vous avez la chance d’apercevoir une baleine bleue (le plus gros animal jamais répertorié sur la planète), c’est une expérience que vous n’êtes pas près d’oublier. Mesurant jusqu’à 27 mètres de long (autant que deux autocars à la queue leu leu), la baleine bleue peut souffler de l’eau à près de 9 mètres de hauteur par l’orifice situé sur sa tête.